Le jour où... Sir John Montagu, 4ème comte de Sandwich, est né (13 Nov. 1718)

Vous ne le savez peut-être pas, mais c'est à cet illustre personnage que l'on doit le nom de "Sandwich" donné à tous les casse-croûtes que l'on avale rapidement et un peu n'importe comment, au grand désespoir des diététiciens qui s'alarment de voir les jeunes gens faire l'impasse sur des repas équilibrés...

Qui était Sir John Montagu ?

Un tableau de Thomas Gainsborough, 1783 Huile sur toile, 23x15 cm Musée National Maritime, Londres, Greenwich Hospital Collection


Issu d'une famille aristocratique anglaise, John Montagu (1718-1792) occupa des fonctions politiques importantes dans l'Angleterre du milieu du XVIIIème siècle. A cette époque, le royaume d'Angleterre est la première puissance mondiale, grâce notamment à sa domination des mers, son commerce et ses colonies. Justement, notre John Montagu a été nommé à plusieurs reprises Premier Lord de l'Amirauté, un poste important au sein du gouvernement qui correspond à un Ministre de la Marine. A ce titre, il était le "patron" du célèbre capitaine James Cook, qui a découvert l'Australie, la Nouvelle-Zélande et bien d'autres îles dans le Pacifique. C'est d'ailleurs en l'honneur de son ministre que James Cook baptisa "îles Sandwich" les îles qu'il découvrit en 1778, et que l'on connaît aujourd'hui sous le nom de Hawaï, paradis des surfers...


Pourquoi le sandwich porte le nom de John Montagu ?

Il faut bien se rendre compte qu'à l'époque, les aristocrates anglais ont de l'argent, beaucoup d'argent, mais ils s'ennuient. Ils inventent le tourisme en prenant l'habitude de voyager sans but précis, les jeux de plein air pour faire un peu d'exercice physique, les rencontres dans les cafés/chocolateries pour flaner entre hommes, les clubs très fermés où ils prennent plaisir à se retrouver entre eux etc...
Parmi les occupations les plus importantes, il y avait aussi les jeux de cartes et les jeux d'argent. Certains nobles anglais pouvaient parfois se ruiner en une nuit pour la passion du jeu. Sir John Montagu était un joueur acharné. Il jouait tellement qu'il pouvait rester des journées entières sans prendre le temps de manger. A la même époque, les aristocrates prennent l'habitude d'amener des repas froids composés d'un morceau de viande entre deux tranches de pain au cours de leurs sorties. Cette habitude est devenue rapidement populaire mais ne portait pas de nom. Comme le goût du jeu de John Montagu était très connu, c'est le nom de Sandwich qui a été adopté. Deux textes nous le prouvent:

- La première mention du mot sandwich est notée dans le journal intime du plus grand historien anglais de cette époque, Edward Gibbons (1737-1794):

"I dined at the Cocoa Tree... That respectable body affords every evening a sight truly English. Twenty or thirty of the first men in the kingdom... supping at little tables... upon a bit of cold meat, or a Sandwich"
Journal d'Edward Gibbons, 24 Novembre 1762

que l'on pourrait traduire par:

"J'ai dîné au Cocoa Tree... Cette remarquable institution fournit chaque soir une vision de la vraie Angleterre. Vingt à trente des personnages les plus importants du royaume... soupant sur de petites tables avec un morceau de viande froide ou un Sandwich".

Nul doute que John Montagu a lui aussi fréquenté le Cocoa Tree, un club de jeu à la mode situé au numéro 64 de Saint James Street, près de Picadilly à Londres, où l'on servait le chocolat chaud, "la boisson des dieux", ("The Food of the Gods")...

- Un autre indice nous est fourni par un autre texte, tiré d'un ouvrage d'un certain Grosley, intitulé "Tour to London" ["Visite de Londres"] et qui date de 1765:

"A minister of state passed four and twenty hours at a public gaming-table, so absorpt in play that, during the whole time, he had no subsistence but a bit of beef, between two slices of toasted bread, which he eat without ever quitting the
game. This new dish grew highly in vogue, during my residence in London: it was called by the name of the minister who invented it.
"

que l'on pourrait traduire par:

"Un ministre d'Etat avait passé 24 heures à une table de jeu, si absorbé par son activité que, durant tout ce temps, il ne mangea rien d'autre qu'un morceau de boeuf, entre deux tranches de pain grillées, qu'il avala sans jamais quitter la table. Ce nouveau plat est devenu très en vogue pendant mon séjour à Londres: il portait le nom du ministre qui l'a inventé"

John Montagu n'a certainement pas inventé le sandwich qui porte son nom, et il ne pouvait pas imaginer l'immense succès qu'allaient avoir les sandwiches au cours des cent dernières années...

Le tour du monde des sandwiches:

(à suivre)

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